探 访 沙 漠 “精 灵怪 圈”

2018-03-13 13:42
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  纳米布沙漠,是非洲西南角一片世界上最为炎热、最为干旱的地区,却不可思议地绵延着一片狭长的绿洲。更加令人不可思议的是,在绿洲贫瘠的草地上,散布着数以千计的圆形沙土圈。沙土圈内寸草不生,而周围的草却长势茂盛。当地人说这是精灵画出的图腾,神秘主义者说这是外星人造访地球留下的痕迹。

飞行途中

  刚过早上7时,燥热的空气已经让机舱内的温度迅速爬升到43 ℃。舷窗外,巨大的赤红色新月形沙丘连绵起伏,望不到尽头。

  大约飞行了1个小时之后,正当大家对连续不断的沙丘有点审美疲劳,都热得快要打蔫儿的时候,我们的向导摩多,一个土生土长的当地辛巴人,讲了一个传说,迅速引爆了我们的兴趣。他说:“虽然带你们来搞科学研究,但我还是相信部落里说的——精灵山谷是神圣之地,精灵怪圈是神灵的足迹。在我们的古老传说中,一条神龙生活在地下深处的裂缝中,神龙呼出的毒气杀死了地上的植被,形成了这些怪圈。”

  听完这话,来自南非大学化学系的女研究员佐拉嗤笑了一声:“要说有有毒气体,倒是可以进行实地采样分析,不过‘神龙说’嘛……不怎么靠谱。”

  此时,保罗已经举起了望远镜,作为研究“麦田怪圈”的专家,他似乎比任何人都期待第一个从 空中这个角度观察到同样神秘的“精灵怪圈”。

  哇!沙丘不知什么时候已经隐退成为地势较缓和的沙土地,而在我们前方,一片广阔的、由低矮沙丘聚成的狭长低凹地带上,出现了斑驳的绿色。

深入腹地

  随着飞机飞行高度下降,我这个近视人士也逐渐看清了“精灵怪圈”的真容。那是一个个并不相连、散布在干旱的黄绿色矮草中间、由沙土构成的圆斑,一直延伸至远方。从空中俯瞰,裸露的圆形地表与草丛界限分明,显得格外显眼,就像这片草地得了“癞头疮”。

  飞机终于降落在这片神秘山谷。现在已经接近早上10时,毒日头和高温让我们必须做好严密的防晒措施,并携带好充足的饮水。否则过不了多久,我们就会被晒伤甚至因脱水而昏迷。在如此极端恶劣的条件下,会有什么情况发生呢?我们心中的问号闸门一扇扇打开:

   首先我得到了保罗的最先反馈信息,这里和“麦田怪圈”的情形完全不同。

  首先,从航拍照片的分析来看,精灵怪圈的数量、大小都与麦田怪圈大相径庭。麦田怪圈往往是单个或几个一组较为复杂的圆环型几何图案;而且,一般是在较短的时间内(可能是一夜之间)由倒伏的麦茬组成动辄上百米的巨大图案。麦田怪圈最为神秘的是圈中的作物“平顺倒塌”的方式,以及植物茎节点的烧焦痕迹并不是人力压平所能做到。这些点,精灵怪圈一个都不符合。

  精灵怪圈的尺寸一般都很小,直径只有6英尺(约合1.8米),并且永远不会变大。最大的精灵怪圈直径可以达到40英尺(约合12米)。而且通过对圈周围植物的碳14半衰期分析来估计,较小的精灵怪圈的平均寿命为24年,较大的精灵怪圈平均寿命可达到75年。

  紧接着,佐拉的分析研究结果也出来了:精灵怪圈周边的气体采样并无异常,应该不存在致使草地斑块化的有毒气体存在。

发现蛛丝马迹

  我通过专业角度,观察研究着一个个精灵怪圈的内内外外。

  我发现,虽然此地降雨量稀少,但是围绕在怪圈周围的这一圈草却比更外层的草长势茂盛,好像一个个绿环套在圆形沙土外侧。难道是不长植物的内层沙土储备了更多的地下水分,滋养了外圈的草根,才使得它们长势“喜人”!可是……圈内为什么不长草呢?而圈外的地下水靠什么来储备呢?

  当我用铲子在几处沙圈内都挖到了同一种小动物时,我的思路豁然开朗——作为环境生物学研究者,我想我已经能够勾画出答案的轮廓了:

  我发现的小动物是沙漠里特有的一种白蚁。这种白蚁;它们就把长达几十米的巢穴建在深深的地下,一方面躲避阳光和酷暑的侵袭,另一方面,以绿洲下方为家,它们、就能不断吃到最新鲜的草根,就像羊群头顶着一块肥美的牧场。白蚁是“环保意识”极强的族群,它们懂得绿洲是它们赖以生存的饭碗,必须发展和保护绿洲。

  于是,当纳米布沙漠缥渺的雾气或者某次降雨落到地面时,就会出现这样的情况:圆圈内寸草不生的地方,因为土壤能够快速地吸收水分,同时削弱因植物蒸腾作用导致的水分流失。而“储备”到的这部分水,便成了滋养圈外草地使绿洲不断拓展的生命源泉。吸收的雨水均匀扩散到周边的沙土中,这也就解释了为何草圈都呈现圆形了。

  这些以草根为食的小白蚁们会一直啃食圈内新冒出的草根,防止新植被破坏它们的生态系统工程。

  多么完美的一个生态系统工程。

小学科学    


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